Avec des cascades, des glaciers et des volcans soufflants, ainsi que des liaisons bon marché avec un certain nombre de compagnies aériennes sans fioritures, ce n'est pas un mystère pourquoi l'Islande connaît une bousculade touristique. Près de 1,3 million de visiteurs arrivent chaque année, et la plupart d'entre nous se dirigent directement vers Reykjavík et les sites géologiques du « Cercle d'or ».

Akureyri en Islande
La deuxième ville pittoresque d'Islande est une évasion époustouflante loin la foule

Pendant ce temps, au nord se cache le secret le mieux gardé d'Islande : Akureyri , la deuxième ville pittoresque.

Akureyri est perché sur la côte nord de l'Islande, entouré de pâturages vallonnés qui attirent les randonneurs, les skieurs et les cavaliers. Ses rues sont bordées de devantures de magasins aux couleurs vives, de cafés confortables et de restaurants servant une telle variété de plats que vous pouvez facilement oublier l'emplacement isolé. Voici 10 des meilleures raisons de faire un détour par la « capitale du nord » de l'Islande.

1. Il a la beauté du bout du monde

En arrivant à Akureyri, la ville se pare pratiquement parmi tant de splendeur naturelle. Sur fond de montagnes baignées de nuages, les maisons colorées d'Akureyri sont dispersées le long de la rive sud-ouest d'Eyjafjörður. Les eaux vitreuses de ce fjord de 60 km se fondent dans l'Atlantique Nord.

 maisons colorées d'Akureyri

Des deux côtés du fjord s'élèvent des sommets tels que le mont Súlur de 3 980 mètres, tacheté de neige jusqu'à l'été. De leurs plaines s'étendent un patchwork de terres agricoles mouchetées de moutons, enfilées par des sentiers de randonnée et d'équitation.

2. Le fjord est un terrain de jeu pour les baleines

Les eaux bleu sarcelle d'Eyjafjörður sont tout sauf immobiles : d'énormes mammifères marins sillonnent ses profondeurs. Les baleines à bosse, avec leurs mâchoires rainurées distinctives, sont faciles à repérer à Eyjafjörður, projetant un arc d'embruns au-dessus de la ligne de flottaison et descendant avec un rabat de leur queue blanche en forme de cœur.

Les excursions d'observation des baleines ont à peine besoin de lever l'ancre pour que vous puissiez observer ces cétacés de 15 m de long en action. Les baleines à bosse sont rejointes par de plus petits rorquals et des baleines à bec (aussi à bec que leur nom l'indique).

3. C'est la plaque tournante de l'équitation en Islande

Les chevaux ont joué un rôle central dans l'histoire islandaise, et les sentiers et les prairies au bord du fjord d'Akureyri sont le terrain idéal pour découvrir la culture équestre. Lorsque les colons norvégiens sont arrivés en Islande au IXe siècle, ils ont apporté leurs meilleurs chevaux ; La population équine d'Islande descend de ces chevaux robustes.

équitation en Islande

Les chevaux islandais ont une apparence célèbre et délicate, avec des cils My Little Pony et une crinière blonde platine, mais ils sont rapides et audacieux (puisqu'ils n'ont pas de prédateurs naturels ici). Adoptez votre meilleure position d'équitation lors d'une excursion avec Skjaldarvik Guest House .

4. Il y a un éventail ludique d'architecture

À Akureyri, les maisons en tôle ondulée – suffisamment solides pour résister aux vents violents – sont peintes de couleurs primaires vives. L'église massive et brutale d'Akureyri, achevée par le même architecte que la plus célèbre Hallgrímskirkja à Reykjavík, brille au-dessus de la ville.

Pendant ce temps, la rue principale d'Akureyri, la partie nord de Hafnarstræti, a des traits fantaisistes : un café à tourelles de couleur marine, Bláa Kannan, sans parler des statues de trolls et une boîte aux lettres au Père Noël toute l'année.

5. Vous pouvez faire une excursion d'une journée dans les maisons des elfes

À l'autre extrémité du spectre architectural se trouvent les habitations gnomes de Laufás. Connues sous le nom de « maisons en tourbe » en raison de leurs toits enherbés (une forme d'isolation naturelle), ces maisons à pignon abritaient des ouvriers agricoles il y a 200 ans.

 habitations gnomes de Laufás

Aujourd'hui, ils sont inhabités, même s'il est facile d'imaginer l'un des « peuples cachés » (elfes) d'Islande en sortir. Une promenade autour de Laufás et une visite de son réfectoire permettent un aperçu nostalgique de la vie rurale dans l'Islande du XIXe siècle. C'est à 20 km au nord du centre d'Akureyri.

6. Il y a une tradition culinaire étonnamment variée

Vous ne vous attendez peut-être pas à des choix culinaires variés dans une ville isolée de 18 000 habitants, mais Akureyri mêle les fruits de mer locaux et la culture du café scandinave à une gastronomie empruntée à travers les océans. Vous pouvez vous régaler de presque tout, des tapas thaïlandaises aux italiennes en passant par les tapas espagnoles.

La plupart des restaurants se trouvent le long de Kaupvangsstræti et de la rue principale Hafnarstræti, ce qui permet de passer facilement d'une cuisine à l'autre, si vous voulez essayer un petit quelque chose de chacun. L'un des favoris est le RUB 23 , du nom des marinades prodiguées à ses steaks et fruits de mer.

Où que vous dîniez, finissez chez Brynja, dont la crème glacée molle douce et onctueuse est devenue culte en tant que meilleure crème glacée du pays.

7. Il est égayé par des jardins botaniques uniques

À seulement 30 miles au sud du cercle polaire arctique, les jardins botaniques d'Akureyri  sont parmi les plus au nord de la planète. Quatre hectares de flore, dans un endroit élevé au-dessus de la ville, s'épanouissent ici depuis 1912 et ils ont une touche typiquement nordique.

Les myosotis vaporeux et l'agripaume s'accrochent au sol, tandis que les gentianes bleues ajoutent des touches de couleur glacée. C'est une vitrine de la vie végétale suffisamment résistante pour survivre aux hivers turbulents du nord de l'Islande.

8. Il y a une scène de ski amicale

Peu de visiteurs internationaux restent pour les délices sombres de l'hiver islandais, lorsque les jours sont courts, les aurores boréales pulsent et la neige recouvre les collines. Hlíðarfjall est le premier endroit d'Akureyri pour les planchistes et les skieurs, à cinq kilomètres à l'ouest de la ville.

Culminant à 1 000 m, il ne peut rivaliser avec les Alpes françaises - mais il y a des remontées mécaniques rapides, des pistes de ski de fond, des pistes de ski nocturne éclairées, ainsi que de nombreux points d'eau en ville, où l'eau de feu locale Brennivín s'écoule librement. La majorité des skieurs sont des locaux, ce qui garantit que le domaine skiable et l'après-ski sont agréablement décontractés.

9. Il est facile d'accès depuis Reykjavík

Il est naturel que la plupart des néophytes islandais frappent Reykjavík en premier. Après tout, il existe des liaisons aériennes depuis toute l'Europe, et certaines compagnies aériennes (comme Icelandair ou WOW Air) proposent des escales gratuites de sept jours dans la capitale sur les routes vers l'Amérique du Nord.

Mais Akureyri n'est pas un détour aussi important que son emplacement au nord le suggère : des vols réguliers de 45 minutes arrivent ici depuis Reykjavík. Ou si vous préférez une route panoramique, Akureyri se trouve à cinq heures de route en suivant le tiers nord-ouest accidenté de la célèbre rocade islandaise.

10. Les paysages mythiques sont incroyablement proches

Une fois que vous avez épuisé les attractions d'Akureyri, prenez la route. À 90 minutes de route à l'est se trouve le lac Mývatn, 14 miles carrés d'eau et de zones humides parsemés de piliers rocheux formés lors d'une explosion volcanique il y a deux millénaires et demi.

Dimmuborgir s'étend le long de sa rive orientale, la rumeur dit que c'est là que le diable a atterri après avoir été expulsé du ciel. En marchant parmi les formations rocheuses noircies, il est facile de voir comment les légendes se sont développées autour de ce site étrange. Akureyri n'est qu'un début : la ville est une rampe de lancement vers les merveilles et les mystères du nord de l'Islande.

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